Berezina-floden
Hviderusland

Napoleonskrigene, 1812 27.01.16

Den franske hærs tilbagetrækning fra Moskva, som begyndte den 19. oktober 1812, blev snart et mareridt af strabadser og terror for Napoleon Is tropper. Grande Armée, som led under desperat mangel på forsyninger og plaget af russiske lynangrebstaktik på begge flanker og bagtroppen, led frygteligt. Tvunget af russisk modstand til at tage den nordlige rute, løb franskmændene ind i den første sne den 4. november og bittert koldt vejr derefter. Den 4. november slæbte den tilbagetrækkende kolonne sig ind i Smolensk. Ti dage senere nåede Napoleon Orsha, 110 km mod vest, med kun 25.000 kampdygtige tropper. 130 km længere mod vest fandt han russerne som holdt broen over Bereziona-floden ved Borisov. Den 26. november fremtvang det II korps under marskal Nicolas Oudinot en flodkrydsning ved Studenka, 13 km mod nord. Napoleon, som narrede russerne vest for floden indtil det sidste minut og derpå afviste sporadiske angreb, flyttede det meste af sin hær over ved Studenka den 27. og 28. november. Claude Victors IX korps holdt de midlertidige broer åbne gennem den tredje nat og kastede et sidste angreb fra prinsen af Sayn-Wittgenstein-Ludwigsburg tilbage, som kom op for sent til at blokere flodkrydsningen. Selvom størsteparten af Napoleons kampdygtige tropper krydsede Berezina, måtte man opgive 10.000 efternølere på den østlige bred, da broerne blev brændt tidligt den 29. november.
   Den franske hær pløjede sig stædigt fremad og nåede Vilna den 9. december (Napoleon var taget afsted mod Paris fire dage tidligere) og Niemen-floden den 13. december. Her blev flodkrydsningen foretaget over den dybfrosne flod, hvor marskal Michel Ney efter sigende var den sidste franske soldat som forlod russisk jord. Feltmarskal Mikhail Kutuzov, den russisk kommandør, hvis tropper led lige så meget under frostvejret som deres bytte, opgav forfølgelsen her. I alt havde han mistet 250.000 mand, samt et ukendt antal irregulære kosakker. Franske tab under den mest katastrofale retræte i historien oversteg 400.000 mand, 1.000 kanoner og 175.000 heste.
   Under den franske dødskamp havde Napoleon modtaget ringe hjælp fra sine allierede på hans flanker – preusserne mod nord under general grev Hans Yorck (York) von Wartenburg og østrigerne mod syd kommanderet af prins Karl von Schwarzenberg. Denne dobbelte afhopning forudsagde yderligere problemer for Frankrig året efter.